לפני ארבע שנים נתקל צלם העיתונות Aaron Gekoski, באורנגאוטן שחי בתא בטון קטן בגודל של ארבעה על חמישה מטרים, בפארק השעשועים Dam Sen Amusement Park בווייטנאם. "היו לו רק שני סלעי בטון בתא שלו", הוא נזכר "אנשים היו עוברים מול התא ודופקים עליו עם חפצים או מתגרים בו עם אוכל, בעוד הוא מסתתר מאחורי שני הסלעים. מעולם לא ראיתי חיה שבורה כל כך רגשית". בשנים שחלפו מאז, נסע גקוסקי לארבע יבשות ותיעד את ענף תיירות הטבע, בצילומים המעידים על צורת הטיפול בבעלי חיים בגני חיות, בפארקי שעשועים, בקרקסים ובאטרקציות תיירותיות אחרות.

כל זה מתועד בספרו החדש על ניצול חיות בר ברחבי העולם, שכותרתו ANIMOSITY. "ראיתי את הגרוע מכל; דברים שאתה בקושי יכול להבין", הוא אומר. בוייטנאם הוא ראה הופעת קופי מקוק, מבועתים הלובשים צווארונים עם דוקרנים מכאיבים. בגן החיות של פוקט, הוא צפה בפילים קשורים שבשרשראות ברזל כל הזמן, שחלו בזיהומים בכף רגליהם, לאחר שנאלצו לעמוד בצואה ובשתן שלהם. בגן החיות פטה הוא התמודד פנים מול פנים עם גורילה שרגליה לא דרכו מחוץ לכלוב המטונף שלה במשך עשרות שנים. בספארי באינדונזיה, הוא ראה פילים חטופים בתא המטען, פצועים ושותתי דם. בגן החיות של סייגון בווייטנאם, הוא פגש דוב שבילה את ימיו על רגליו האחוריות, כשהוא מתחנן לאוכל מהעוברים ושבים. תוך תיעוד קרקסים נודדים, למד גקוסקי על דולפינים שהונחו על אלונקות וכוסו בחומר סיכה משומן או בחמאה, לפני שנאלצו להופיע בבריכות מי מלח מלאכותיות, עם כלור, חומרים השעויים לעוור אותם.
"גני חיות רבים מתחזים כמרכזים לחינוך או כשמורה", מסביר גקוסקי "אבל במציאות, רובן מכונות נצלניות לייצור כסף אותו הן מרוויחות מסבלם של בעלי חיים". ענישה גופנית והרעבה, אלה שיטות תפעול נפוצות בקרב בעלי חיים שרוכבים עליהם תיירים או נאלצים להופיע בפני קהל. לכן החיות מראות סימני לחץ, מצוקה, תסכול והידרדרות בבריאות הנפש.
חלק מבעלי החיים באטרקציות האלה גדלו בשבי, אחרים נחטפו מהטבע. "תהליך האיסוף שלהם הוא אכזרי ובדרך כלל כולל הריגת האם ולקיחת התינוקות, המוברחים לאחר מכן לגבולות בינלאומיים", ממשיך הצלם. "רבים ימותו מלחץ, התייבשות או רעב בדרך."
חשיפת המציאות האכזרית שמאחורי תעשיית התיירות של חיות הבר, טומנת בחובה סכנה וגקוסקי שומר על פרופיל נמוך. "זו תעשייה רווחית המגלגלת מיליארדי דולרים ובעליה יעשו כל מה שניתן כדי להגן על האינטרסים העסקיים שלהם".
עבודתו של הצלם עם ארגונים למען בעלי חיים, הובילה כבר לחקירות של הנעשה באטרקציות תיירותיות. הוא סייע בהקמת קרן Born Free – פלטפורמה שבאמצעותה אנשים יכולים לדווח על אטרקציות תיירותיות המתאכזרות בחיות בר ברחבי העולם. זה צעד קטן אך חשוב במאבק באכזריות בענף תיירות חיות הבר.
לאורך הקריירה שלו סקר הצלם עשרות ומאות בעלי חיים, המנוצלים בתעשייה האכזרית הזו, אבל הזיכרון של כל החיות כבודדות, הוא שמניע אותו יותר מכל דבר אחר. "קיבלתי דיווח שהאורנגאוטן שהוחזק בתא הבטון בפארק השעשועים דאם סן הועבר למקום לא ידוע. גורלו נותר בגדר תעלומה. ביליתי שעות בהתבוננות בו, כשפרצופי לחוץ על הזכוכית של התא שלו. הייתי רוצה לחשוב שהוא ידע שאני שם כדי לעזור."

רכשו את הספר המדהים ANIMOSITY
בקרו באתר האינטרנט שלו ובאינסטגרם בכתובת @aaron_gekoski